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アポロ計画から50年後、2つの企業がアメリカの月面着陸を試みます

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米国の民間企業が月面着陸を目指す

中国とインドが月面着陸に成功し、一方でロシア、日本、イスラエルは失敗に終わりました。そして、50年以上の月探査の後、2つの民間企業が米国を再び月面探査に導こうとしています。

この取り組みは、NASAが宇宙飛行士を月に送り返すことに焦点を当てる中、商業的な月面輸送を活性化させるためのものです。

まず、ピッツバーグのAstrobotic Technologyが月着陸船を新型ロケット「ユナイテッド・ランチ・アライアンスのヴァルカン」に搭載して、月面への打ち上げを予定しています。また、ヒューストンのIntuitive Machinesも、SpaceXとの共同打ち上げで月面着陸船を打ち上げる予定です。

さらに、2週間後には日本も月面着陸を試みます。日本の宇宙航空研究開発機構(JAXA)の着陸船には、2つのおもちゃサイズのローバーが搭載されており、9月に地球の周りを周回するX線望遠鏡と一緒に打ち上げられました。

もし成功すれば、日本は5番目の月面着陸国となります。ロシアとアメリカは1960年代と1970年代に何度も月面着陸に成功しました。中国も過去10年間に3回の着陸に成功しており、月の裏側にも着陸しています。今年後半には再び月の裏側に戻り、月のサンプルを持ち帰る予定です。そして、インドも昨年夏に月面着陸に成功しました。ただし、アメリカだけが宇宙飛行士を月に送り込んでいます。

月面着陸は簡単なことではありません。宇宙船を減速させるための大気はほとんど存在せず、パラシュートも使用できません。そのため、着陸船はスラスターを使用して降下し、危険な崖やクレーターを避けながら進路を決める必要があります。

日本の民間企業であるispaceは、昨年4月に着陸船が月に衝突し、ロシアも8月にクラッシュ着陸しました。インドはその数日後に南極地域付近で成功しましたが、2019年には失敗しています。また、イスラエルの非営利団体も2019年に月に衝突しました。

アポロ17号のジーン・サーナンとハリソン・シュミットが最後の12人の月面歩行者として、1972年12月に灰色でほこりっぽい月面を探索して以来、アメリカは月面着陸を試みていません。NASAは火星に向かい、月は後方に退いていきました。アメリカとソビエト連邦の宇宙競争が終わりを迎えたのです。アメリカはその後も数個の月探査衛星を送りましたが、制御可能な着陸船は現在までありませんでした。

AstroboticとIntuitive Machinesは、アメリカの月面着陸の不作を終わらせるだけでなく、月面に「優しく」着陸する最初の民間企業としての権利を争っています。

Intuitive Machinesは後発ですが、より直接的なルートを取り、打ち上げから1週間以内に着陸する予定です。一方、Astroboticは月に到着するまでに2週間かかり、月の軌道上でさらに1か月を過ごした後、2月23日に着陸を試みる予定です。

既に両社のミッションが遅延しているため、ロケットの遅延があれば、どちらかの企業が先に着陸する可能性があります。

Astroboticの最高経営責任者であるジョン・ソーントンは、「これは野生の、野生の旅になるだろう」と約束しています。Intuitive Machinesのスティーブ・アルテマスも、「この宇宙競争は、中国がどこに向かっているか、世界の他の国々がどこに向かっているかという地政学的な要素が重要です」と述べています。ただし、「私たちは最初になりたいと思っています」とも述べています。

両社は2019年にNASAの月面輸送サービスを開発するためのプログラムの下で、それぞれ約8000万ドルの資金を受け取りました。現在、NASAと契約を結んでいる企業は14社あります。

Astroboticの4本足で身長6フィートの着陸船「ペレグリン」は、NASAを含む7か国のために20の研究パッケージを月に運びます。また、カーネギーメロン大学の靴箱サイズのローバーも搭載します。ペレグリンは中緯度の「Sinus Viscositatis(粘性の湾)」に向かいます。この場所は、近くのGruithuisen Domesが形成された昔のシリカマグマにちなんで名付けられました。

Intuitive Machinesの6本足で身長14フィートの着陸船「Nova-C」は、NASAのために5つの実験を持ち、約2週間の滞在を予定しています。同社は着陸地点として南極地域の緯度80度を目指しています。これは地球上の南極圏内であり、インドが昨年夏に着陸した場所よりも10度近く極に近い場所です。

科学者たちは、南極の永久に陰のあるクレーターには、飲料水やロケット燃料に利用できる数十億ポンド(キログラム)の凍結した水が存在すると考えています。そのため、NASAのアルテミス計画(ギリシャ神話のアポロの双子の姉妹にちなんで名付けられました)の最初の月面歩行者は、そこに着陸する予定です。NASAは2025年にその打ち上げを予定していますが、米国政府調査局は2027年に近づく可能性があると予想しています。

Astroboticは2回目のミッションで南極に向かい、NASAの水探査ローバー「Viper」を搭載します。Intuitive Machinesも2回目のミッションで南極に戻り、NASAのために氷の掘削機を届けます。

月の南極付近への着陸は特に困難です。

アルテマスは、「南極の地形は非常に岩だらけで、クレーターが多く、山があります。安全に着陸できる明るい地域を見つけるのは非常に難しい」と述べています。そのため、「適切な場所に正確に着陸する必要があります」とも述べています。

ヒューストンは長い間宇宙と関連付けられてきましたが、ピッツバーグは新参者です。Astroboticの着陸船には、公開投票で選ばれたケニウッド遊園地のトークン、フットボールの試合で振られるスティーラーズの「テリブル・タオル」に勝ったもの、ムーン・タウンシップのムーン・パークの土壌、そしてハインツのピクルスピンが搭載されます。

また、着陸船には「スタートレック」のクリエイターであるジーン・ロッデンベリーやSF作家のアーサー・C・クラークなど、70人の人々の遺灰やDNAも搭載されます。さらに、ロケットの上段には「スタートレック」のオリジナルキャスト3人や、ジョージ・ワシントン、ドワイト・D・アイゼンハワー、ジョン・F・ケネディの髪の毛のストランドなど、265人の人々が搭載されます。

これは引用元記事をもとにAIが書いた要約です(画像の権利は引用元記事に記載のクレジットに帰属します)

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